Imágenes de página
PDF
ePub

Averti qu'il avait fail fausse route, le médecin n'insista point, mais sans s'engager à fond, fit l'éloge de la constitution physique de la princesse, éloge auquel il entremêlait des parenthèses restrictives qui ne permettaient guère de conclure, et par ainsi sauvegarda la dignité de la science. Puis, livré à lui-même, tout en se promenant d'un corps de bâtiment à l'autre, il tira d'un bel étui d'argent mainte cigarelle, après quoi, avant de se présenter chez l'auguste malade, il suga une ou deux de ses pastilles de senteur. Cependant jugeait-il que le produit d'un couple si bizarrement assorti ne pouvail manquer d'être fort curieux ; et ses pronostics étaient plutôl pessimistes; aussi était-il mal informé.

Quant au prince Claude, en dépil de sa froideur apparente, il ne laissait pas d'être fort ému, à sa façon. Non point que l'existence de sa femme lui tìnl bien à cæur : elle ne présentait à ses yeux qu'un intérêt transitoire. Mais ce dénouement proche, la pensée que par une ente audacieuse, il avait greffé sur l'arbre généalogique un rameau nouveau, l'agitaient extrêmement. Pour tromper son anxiété, il déplorait auprès de Cappa, en termes assez pédants, que l'observance des us anciens eut été délaissée.

Vois-tu, lui disait-il, autrefois la coutume était qu'un fils de roi fût nourri par une duchesse, l'enfant d'un duc par la femme d'un comte, et celui d'un bourgeois par une paysanne. Cela étail hiérarchique, el le sang noble ne se mêlait point au sang du vilain. J'allribuc la dégénérescence de nos races princières à ce qu'un lail grossier est offert au nourrisson, et il me déplaît beaucoup qu’on ait l'ail choix, pour allaiter un Pücklau, de cette femme, vigoureuse assurément, mais tout à fait dépourvue de quartiers.

Leone Cappa réprimail un sourire, car le raisonnement du prince, en l'occurrence, le divertissait.

- Certes, approuvait-il, el Volre Altesse dit fort bien. Il est désobligeant de songer qu'une famille princière consente qu'une parcelle de roture s'immisce en elle par le moyen d'un sein ancillaire... Pourtant le dommage est, en somme, insignifiant ; et n'oubliez point que la haute pensée qui préside à la formation d'une lignée illustre, a le pouvoir de changer en or pur les plus vils matériaux. Dieu a tiré l'homme du limon, et il faut du limon toujours, pour que la race se perpélue ; l'important, c'est que l'anime un souffe divin...

Et il continuait sur ce ton, inséchissant sa voix aux modalités les plus exquises. L'épithète de « divin » rassérénait Monsej

gneur que la casuistique de l'Italien subjuguait au point qu'il lui ouvrail de notables crédits sur sa cassette privée.

Une difficulté d'autre sorte embarrassait le prince : c'est le céréinonial qu'il serait à propos d'adopter pendant l'accouchement. Fallait-il, portes ouvertes, y convier la cour, ainsi que cela se pratiquait à des époques plus pompeuses ? En d'autres circonstances, c'est à ce parti qu'il se fùt arrêté. Mais l'exiguité des lieux était un obstacle, et en définitive, du mystère et du recueillement profiteraient-ils à l'accomplissement d'un acte aussi important ? Cet argument que sit valoir Leone Cappa l'emporta.

C'est à la foule invisible des ancêtres, opina-t-il, qu'il appartient, lorsque l'enfant naîtra, d'envahir le berceau de la race ; et c'est sur eux que Votre Altesse devra concentrer sa pensée, pour que d'eux à l'enfant s'établisse l'indispensable lien magnétique. Tant de présences étrangères seraient perturbantes et funestes à une solide incarnation...

Ils échangèrent des regards graves, convaincus tous deux de la profondeur de leur savoir magique. Et Monseigneur, assis dans sa chaire sculptée, les yeux fixés sur le paysage encadré dans la fenêtre étroite, et qu'il ne voyait pas, médila longuement sur les splendides destinées de sa race, dont autour de lui il percevait le frérnissement. El du coin de ses lèvres entr'ouvertes, un filet de have coulait qu'il essuyait d'une inain un peu tremblante...

Ce fut fin mai, vers la mi-nuit que les douleurs prirent la princesse Josépha. L'on n'eut pas besoin de réveiller Monseigneur qui se couchait peu la nuit et dormait de préférence le jour. Mais sitôt qu'on l'cut averti, il envoya quérir Léone Cappa, et se revêtit diligemment d'un coslume sombre et riche, ceignit une épée, chaussa des souliers à la poulaine, de belle longueur, s'assura que les bas bien tirés accusaient la maigreur aristocratique des jambes, et aux doigts passa des bagues précieuses et fort anciennes, et ainsi accoulré douta s'il était lui ou quelqu'un de ces fantômes dont il se croyait entouré, illusion à quoi eût prêté son visage plus blème que d'habitude.

Il se présenta sur le seuil de la chambre, avança la tête, considéra un instant sa femme, qui étendue sur les matelas, fixait sur lui des yeux brillants, où de la terreur se manifesta. Elle fit un geste de la main, comme pour l'éloigner, balbutia : « Non, non, qu'il s'en aille ! » Mal à l'aise, il se recula, et Ali-baby le rejoignit.

Imbue de l'importance de son rôle, plus frivole du tout, la

mise mène fort négligée, elle montra une fermeté qui n'était pas indispensable.

- Il vaut mieux que Votre Altesse se retire, déclara-t-elle. Et à voix basse, elle commença de donner ses raisons.

- C'est bien, l'interrompit le prince qui ne demandait qu'à etre persuadé. — Il faudra me tenir au courant, me prévenir si un incident survient. — Comment cela s'annonçe-t-il ?

Assez inal, répondit sans ménagement le médecin interpellé.

Ah ! Une ride se creusa dans le front de Son Altesse, qui résléchit et prononça :

Souvenez-vous qu'en tous cas, c'est l'enfant qui doit être sauvé.

Et il les laissa, assez consternés par la brièveté de sa décision.

Rentré dans son appartement particulier, il y trouva Leone Cappa. Lui aussi portail un habillement approprié aux circonstances; et c'était une robe de velours pourpre que serrait une ceinture pourpre brodée d'hiéroglyphes aux sept couleurs; sous le col était fixé un pectoral blanc, à quatre rangs de pierreries; et une tiare surélevait le front. Et si cet accoutrement était emblématique ou fantaisiste, c'est ce qu'il est difficile d'affirmer; mais il en imposait à l'esprit du prince et satisfaisait l'imagination du musicien.

Sur la cheminée, deux candélabres allumés réfléchissaient leurs flammes dans la glace. D'un brûle-parfum, les spirales d'une fumée odorante se déroulaient ; par les fenêtres ouvertes, la brise pénétrait, soulevant à peine les trop lourds rideaux. Et l'on voyait dans l'échancrure de deux pics noirs la pleine lune qui descendait.

Ils prirent place, l'un en face de l'autre, impassibles; et peut-être de l'émotion étreignait leur cæur. Le premier, le prince Claude parla. Son long doigt désigna cette lune qui les considérait.

Te souviens-lu? fil-il. Elle étincelait ainsi, calme et blanche, quand la baronne Louise de Rivalta mourut. Et j'ai vu également son visage rond sourire quand Flaminia mourut. Dis, Leone, crois-tu que quelqu'un mourra cette nuit ?

Il se leva, se posa devani le musicien et ricana :

– Louise, Flaminia, il me semble, et j'en ai très peur, qu'elles sont entrées ici, la main dans la main, pour entraîner dans leur ronde, troisième, Josépha...

D'abord, Leone Cappa se tut, car il craignait, par un mot imprudent de découvrir le veu secret de son maître. Puis, se soulevant à demi, il traça dans le vide un signe conjurateur :

- Ne parlons pas de mort, au moment où la vie s'apprête à triompher! Evoquons la vie rayonnante et laisons-nous de celle qui en est la seur noire, toujours aux écoutes, et silencieuse qui surgit quand on la nomme, et frappe à côté...

Ils se rassirent tous les deux, attentifs à l'agitation insolite dans les couloirs, et à des gémissements. Des craquements dans la boiserie les faisaienttressaillir, malgré le calme qu'ils affectaient. Les nerfs tendus, dans cette inaction expectative, ils croyaient percevoir le frolement de spectres évoqués, et dans la bizarrerie de leurs déguisements, ils apparaissaient l'un à l'autre comme des êtres surnaturels.

Derechef le prince Claude prit la parole, mais languissamment:

- Où est Nolo ? Il ne t'a pas suivi ? J'aimerais réchauffer mes mains à sa chaleur.

Comme s'il n'eût attendu que cet appel, Nolo s'introduisit, la queue en l'air, précédent Ali-baby, car, très intrigué, il errait d'un appartement à l'autre. Et il saula vivement sur le rebord de la fenêtre, où sa silhouelle se découpa en noir dans l'orbe de la lune. Un relent de bromure d'éthyle et d'acide phénique envahit la pièce: et la duègne annonça qu'il y avait un intervalle de répit, mais elle avait la physionomie singulièrement soucieuse.

Le médecin ne répond de rien... dit-elle.

L'enfant..., recommanda, mais la voix allérée, le prince. Elle s'en alla ; leur anxiété croissait.

Leone, murmura faiblement l'Allesse, est-ce qu'il ne te semble pas que vraiment Flaminia rôde autour de nous ? Elle ne veut point que sa vengeance lui échappe... Leone, nous avons peut être mal agi? Crois-tu qu'ils soient présents, les ancêtres ? Je ne songe pas suffisamment, uniquement à eux, comme lu me l'avais recommandé... Unis et me soutiens, unis ta forte pensée a la mienne.

Leone Cappa se redressa; la pusillaminité du maitre lui avait rendu son courage. Sa paleur s'illumina :

Prince, s'exclama-t-il, vous avez agi dans l'esprit de ceux de votre race! viro, vi, maintenant, verbo. Vous représentez exactement celui d'entre eux auxquel vous vous apparentez le mieux. Il est auprès de vous, il vous approuve, il vous récon

forte. A présent, citons les lous ici, par les rites et la parole, et conjurons les d'assister lame frèle qu'ils ont élue, afin que sans peine, par leur secours, clle prenne possession du corps qui lui est dévolu, et d'un cri victorieux salue la terre où elle s'abaisse! Joignez-vous à moi, ct cnsemble, supplions les !

Alors, il fil des gesles incantatoires et récita la litanie des noms seigneuriaux que répétait après lui, le prince Claude, docilement. Il les sommail chacun de comparoir, du précédent jusqu'au plus ancien ; et la mélopée de leur voix se mêlait aux cris plaintifs qui recommençaient là-bas.

Nolo les considérail, avec étonnement d'abord; puis effrayé, il sauta à bas de la fenêtre el fut se réfugier dans un asile plus sûr. Et la lunc ironique ful seule à contempler le groupe halluciné; puis elle aussi disparut derrière l'écran des montagnes...

Un valet, puis une femme, successivement franchirent la porte, pour donner des nouvelles, et se retirèrent sur la pointe des pieds, stupéfails du spectacle.

Epuisés par l'effort, ils s'arrêtèrent. La flamme de la conviction brillait dans leurs yeux.

L'ouvre s'accomplil, prononça Leone Cappa, dont le front perlait de sucur. Ils sont venus.

Et comme pour corroborer son dire, le vent, annoncialeur du matin, d'un souflle impérieux pénélra dans la chambre. Une bougie s'éteignil.

Présage de mort, murmura le prince.

De vic, répondit le musicien. – Pour naitre, il faut mourir. - Et tranquillement il ralluina la mèche fumante. – Maintenant, reprit-il, enfermons dans le cercle magique des sons le peuple des invisibles; a paisons par la douceur des harmonies les puissances malévoles, el charmons par leur moyen la tremblante psyché qui déjà a replié ses ailes, qui s'enferine et s'endort dans la chrysalide préparée pour elle... Et touchant l'épaule du prince Claude:

Que voire souci se dissipe sous l'insluence de l'invincible musique, que la paix emplisse votre cæur embaumé d'espoir !

Il traversa la pièce avec lentour, et sur le clavier ouvert ses doigts se posèrent coinmc au hasard. Pianissimo, des accords coulèrent, enporlant dans leurs ondes des voix distinctes qui chantaient le passé reculé et l'avenir, y enveloppant les gémissements douloureux dont l'écho se propagcail sous les voûles...

Le visage du prince Claude se détendil, un sourire se figea

« AnteriorContinuar »